¿Qué es la viruela del mono?

 

La viruela símica se detectó por primera vez en los seres humanos en un niño de nueve años en la República Democrática del Congo, en 1970, en una región en la cual la viruela había sido erradicada en 1968. Desde entonces, la mayoría de los casos se habían notificado en regiones rurales de bosques tropicales de la cuenca del Congo, y poco a poco se han dado más casos humanos en África central y occidental.

Desde 1970 se han notificado casos humanos de viruela símica en 11 países africanos: Benin, Camerún, República Centroafricana, República Democrática del Congo, Gabón, Côte d’Ivoire, Liberia, Nigeria, República del Congo, Sierra Leona y Sudán del Sur. Se desconoce la verdadera razón de esta enfermedad. Por ejemplo, en 1996-1997 se notificó un brote en la República Democrática del Congo con una tasa de letalidad más baja y una tasa de ataque más alta de lo habitual. Desde 2017, Nigeria ha experimentado un brote de grandes proporciones, con más de 500 casos sospechosos y más de 200 casos confirmados, y una tasa de letalidad del 3 por ciento.

La viruela símica es una enfermedad importante para la salud pública mundial, ya que no solo afecta a los países de África occidental y central, sino también al resto del mundo. En 2003, el primer brote de viruela símica fuera de África se produjo en Estados Unidos, y se relacionó con el contacto con perros de las praderas infectados. Estas mascotas habían sido alojadas con ratas de Gambia y lirones enanos africanos que habían sido importados desde Ghana. Este brote causó en Estados Unidos más de 70 casos de viruela símica, enfermedad que también se ha notificado en personas que viajaron de Nigeria a Israel en septiembre de 2018; al Reino Unido en septiembre de 2018, en diciembre de 2019, en mayo de 2021 y en mayo de 2022; a Singapur en mayo de 2019 y a Estados Unidos en julio y noviembre de 2021. En mayo de 2022 se identificaron múltiples casos de viruela símica en varios países no endémicos. Actualmente se están llevando a cabo estudios para comprender mejor la epidemiología, las fuentes de infección y las características de la transmisión.

¿Qué diferencia hay entre la viruela clásica de la viruela del mono?

La viruela original es una enfermedad aguda y contagiosa causada por el Variola virus. Recibe su nombre del término en latín que significa “moteado”, haciendo referencia a los bultos y pústulas que aparecen en el rostro y cuerpo de los afectados. Históricamente el virus ha matado al 30 por ciento de las personas que lo han contraído, y los que sobrevivían a menudo quedaban ciegos, estériles y con profundas cicatrices, o marcas de viruela en la piel.

Se transfería por contacto directo con los infectados o a través de fluidos corporales o de objetos contaminados, como las camas. La enfermedad tenía dos variantes: la viruela mayor, que era la más común y la más severa y letal, y la viruela menor, que causaba una enfermedad menos agresiva, mortal en menos del 1 por ciento de los casos. Las otras formas, menos habituales, eran la hemorrágica y la maligna. Ambas causaban la muerte.

Aunque la viruela del mono es mucho menos peligrosa que la viruela clásica, los dos virus están relacionados, y existe cierta evidencia de que la vacuna contra la viruela brinda protección contra la viruela del mono.

La viruela símica es una zoonosis viral (enfermedad provocada por virus transmitido de los animales a las personas) rara, que produce síntomas parecidos a los que se observaban en los pacientes de viruela en el pasado, aunque menos graves. Con la erradicación de la viruela en 1980 y el posterior cese de la vacunación contra la viruela, se ha convertido en el ortopoxvirus más importante. La viruela símica sigue apareciendo esporádicamente en algunas partes centrales y occidentales de la selva tropical de África.

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